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El Sol estará más activo que en dos décadas

El Sol estará más activo que en dos décadas
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La aurora boreal dará vida al cielo nocturno en septiembre de 2022 en Beetles, Alaska. © Bonnie Jo Mount/El Washington Post

El Sol está alcanzando el pico de su ciclo de actividad y esto se notará de diferentes formas.

La resolución del Sol para 2024 ya está aquí: vamos. Se espera que las erupciones solares, las erupciones solares superficiales y las manchas solares se multipliquen e intensifiquen a finales de este año, cuando nuestra estrella amarilla entre en su fase más activa en dos décadas. Para los habitantes de la Tierra, esto podría llevar a que la aurora boreal baile más bellamente en toda la escala, pero también a cortes de energía y a la interrupción de los satélites.

“Los niveles de actividad son más altos de lo que han sido en unos 20 años, desde 2003 aproximadamente”, dice Mark Misch, miembro del equipo de modelado solar del Centro de Predicción del Clima Espacial de la NOAA.

Si el Sol repite su comportamiento en 2003, la Tierra podría tener algunos problemas, pero también… Las tormentas de Halloween de 2003 trajeron deslumbrantes auroras verdes, rojas y violetas a California, Texas, Florida e incluso Australia. También inutilizó más de la mitad de todas las naves espaciales en órbita terrestre, dañó irreparablemente un satélite y causó problemas de comunicaciones a aerolíneas y grupos de investigación en la Antártida.

La actividad magnética del Sol fluctúa en un ciclo de 11 años

Un sol que se sobrecalienta repentinamente puede parecer alarmante, pero la actividad magnética del sol fluctúa naturalmente en períodos de 11 años llamados ciclo solar. Aproximadamente a la mitad del ciclo solar actual, se espera que el Sol alcance su actividad máxima entre enero y octubre de 2024, pero es probable que la actividad se mantenga alta hasta 2025 o quizás 2026, según los modelos del Centro de Predicción del Clima Espacial.

El próximo pico debería ser un buen resultado en comparación con los últimos ciclos. El período previo a este “máximo solar” ya es más poderoso de lo que pensaban los científicos: enviará cantidades masivas de energía solar y partículas a la Tierra en 2023, lo que dará lugar a avistamientos poco comunes de la aurora en Arizona. Ya ha producido más erupciones y erupciones solares llamativas que el último máximo solar de 2014.

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Sin embargo, los científicos esperan que la actividad máxima probablemente sea menor o cercana a la intensidad promedio en comparación con el promedio a largo plazo, pero seguirá siendo dramática.

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“Vamos a ver algunas cosas interesantes en el próximo año o años”, dice Scott McIntosh, físico solar del Centro Nacional de Investigación Atmosférica en Boulder, Colorado. “Probablemente veremos fuegos artificiales, ya sea como Halloween [2003] Corresponde, no lo sé. Debemos estar preparados”.

¿Cómo sabemos cuándo el sol alcanza su máxima actividad?

El máximo solar se hace evidente cuando se supera y la actividad disminuye. Pero observar los ciclos solares pasados ​​ayuda a los científicos a comprender cuantitativamente a qué deben prestar atención de antemano.

Una forma de rastrear la actividad creciente y menguante es contar el número de manchas oscuras temporales en la superficie del Sol, llamadas manchas solares. Las manchas solares forman “zonas activas” en el Sol que a menudo son fuente de grandes explosiones de energía conocidas como tormentas solares. Más manchas solares generalmente significan una mayor actividad solar.

“Las manchas solares están relacionadas con la actividad magnética del Sol”, dice Misch, quien también realiza investigaciones en la Universidad de Colorado en Boulder. Más concretamente, son lugares donde los campos magnéticos procedentes del interior del Sol (donde se generan) atraviesan la superficie hacia la atmósfera.

“Sabemos desde hace unos 150 años que el número de manchas en la superficie del Sol aumenta y disminuye durante un período de unos 11 años”, dice Misch. Durante este período de 11 años, los polos norte y sur del Sol intercambian lugares para invertir su campo magnético.

Al inicio del ciclo solar, que dura 11 años, el número de manchas solares y la actividad magnética se encuentran en sus niveles más bajos, lo que se denomina mínimo solar. A mitad del ciclo, la actividad solar máxima aumenta y eventualmente disminuye hasta un mínimo.

El Sol se encuentra actualmente atravesando su ciclo solar número 25 desde sus observaciones en el siglo XVIII.

Se espera que la energía solar máxima actual esté por debajo del promedio

Durante los últimos 24 ciclos solares, el número promedio de manchas solares en el máximo solar ha sido de 179 manchas solares en un mes pico, dijo Misch. (El último máximo solar en abril de 2014 fue de solo 114 manchas solares, lo que convierte a este ciclo solar en el más débil en un siglo).

Para el máximo solar actual, se espera que aparezcan entre 135 y 174 manchas solares en un mes pico, lo que está ligeramente por debajo del promedio, según Misch, que ha participado en la modelización del ciclo solar actual y su trayectoria.

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Sin embargo, algunos consideran que esto es una subestimación. McIntosh y sus colegas predijeron el número máximo de manchas solares dentro del rango promedio en sus modelos, independientemente de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA). Dijo que el pronóstico de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica “está cerca del número promedio de manchas solares” cuando se toman en cuenta las barras de error.

Se espera que el pico se produzca en octubre de 2024, pero la actividad solar y el número de manchas solares seguirán siendo altos hasta al menos mediados de 2025, según el modelo de enero de la NOAA, dijo Misch.

Pero predecir el comportamiento del Sol puede ser más difícil que un número de Houdini.

“Entendemos muchas cosas sobre el Sol, pero predecir cuándo alcanzará el máximo todavía tiene un margen de error”, dijo Rachel Veloit, física espacial de la Universidad Estatal de Montana que no trabaja en predicciones del ciclo solar.

Pero no te preocupes: incluso si este máximo solar termina un poco por debajo del promedio o llega tarde, eso no significa que será aburrido.

¿Veremos una gran tormenta?

Los observadores del cielo pudieron probar el ajetreo del sol en 2023, cuando las tormentas solares produjeron raras auroras en latitudes más bajas de lo habitual e interrumpieron las señales de radio. Otra actividad solar reciente ha dejado fuera del espacio satélites de comunicaciones más pequeños.

Las tormentas solares, llamadas tormentas geomagnéticas porque chocan con el campo magnético de la Tierra, se clasifican en una escala que va del G1 (moderado) al G5 (grave). Al menos una tormenta geomagnética el año pasado fue clasificada como G4, la tormenta más fuerte que ha azotado la Tierra en años.

La pregunta respecto a este máximo solar es: ¿Veremos una tormenta G5? Las dramáticas tormentas de Halloween de 2003, que surgieron de un máximo solar pasado, fueron clasificadas como G5.

“Lo más importante es la complejidad [aktiven] Regiones emergentes. “No se trata del número de sitios”, dijo McIntosh. Si las fuertes tormentas geomagnéticas en 2023 son un indicio, McIntosh dice que parece “bastante bueno” que habrá más tormentas grandes.

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Es más probable que se produzcan grandes tormentas solares en la fase retrógrada

Es difícil decir cuándo ocurrirá una gran tormenta. Estadísticamente, McIntosh dice que es normal que ocurran eventos G4 y G5 cuando el Sol excede su máximo solar. Algunas de las tormentas más grandes que jamás hayan azotado la Tierra ocurren durante la fase retrógrada del ciclo.

“La Tierra tiende a experimentar impactos más directos cuando termina el máximo solar, porque hay más manchas solares en latitudes más bajas y más cercanas a la Tierra”, dijo Delores Knipp, física espacial de la Universidad de Colorado en Boulder.

Las manchas solares en la fase de desvanecimiento también pueden ser más complicadas, dice Knipp. Cuando el Sol entra en el mínimo solar, las manchas solares migran de latitudes medias a latitudes bajas. Algunas investigaciones sugieren que esta migración puede provocar interferencias entre los hemisferios y llamaradas magnéticas más complejas en el Sol.

Esas son buenas noticias para los cazadores de auroras, porque la posibilidad de ver una gran tormenta dura uno o dos años incluso después del pico solar, ya sea que ocurra en 2024 o más tarde.

Además de la aurora boreal, el máximo solar también brindará oportunidades únicas para el próximo eclipse solar total el 8 de abril. Según los científicos, durante un eclipse solar total, el Sol tendrá muchas corrientes de partículas de su atmósfera exterior (corona) que los observadores del eclipse podrán ver.

“Durante el eclipse solar de abril veremos una corona mucho más compleja”, afirmó Misch.

Este artículo es parte de Hidden Planet, una columna que explora los maravillosos, inesperados y extraordinarios hallazgos científicos sobre nuestro planeta y más allá.

Sobre el Autor

Kasha Patel Escribe la columna semanal Hidden Planet, que cubre temas científicos que rodean a la Tierra, desde nuestro núcleo interno hasta las tormentas espaciales que se dirigen hacia nuestro planeta. También informa sobre cuestiones meteorológicas, climáticas y medioambientales.

Actualmente estamos probando traducciones automáticas. Este artículo fue traducido automáticamente del inglés al alemán.

Este artículo se publicó por primera vez en inglés el 14 de enero de 2024 en “washingtonpost.com” se publicó como parte de la colaboración y ahora también está disponible en traducción para los lectores de los portales IPPEN.MEDIA.