diciembre 2, 2022

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Solución de atmósfera delgada: la NASA prueba un escudo térmico inflable para el aterrizaje en Marte

solución de aire fino
La NASA está probando un escudo térmico inflable para aterrizar en Marte

Aterrizar un robot en Marte es una cosa, una cápsula espacial tripulada pesada es otra. Porque para un aterrizaje silencioso, debes frenar con fuerza. Pero la atmósfera de Marte es muy delgada, lo que ha limitado las posibilidades hasta el momento. Una nueva tecnología pretende cambiar eso.

La NASA quiere probar un escudo térmico inflable que permita aterrizar cargas pesadas en planetas con atmósferas en el futuro. La primera prueba en condiciones reales está programada sobre el Océano Pacífico en noviembre: el escudo térmico se pondrá en órbita con un cohete, donde se inflará para finalmente aterrizar en la Tierra por sí solo. Si la tecnología resulta valiosa, las cápsulas de aterrizaje tripuladas podrían aterrizar en la superficie de Marte en el futuro.

El escudo térmico consta de varios anillos inflables.

(Foto: NASA/Greg Swanson)

Si desea aterrizar en otro planeta, la nave espacial debe reducir su velocidad muy alta. La solución más efectiva a esto es utilizar la resistencia de la atmósfera del planeta. Pero hay un problema con Marte: su atmósfera es mucho más delgada que la de la Tierra. “La atmósfera es lo suficientemente gruesa como para causar algunas nubes, pero demasiado delgada para frenar la nave espacial tan rápido como lo hace la atmósfera de la Tierra”, escribió la NASA.

El diámetro de los escudos térmicos utilizados anteriormente en misiones a Marte, como el Perseverance Chariot, estaba limitado por el tamaño del cohete utilizado. Si bien era adecuado para vehículos robóticos, era demasiado pequeño para reducir la velocidad de las cargas realmente pesadas y suficientes cápsulas tripuladas para aterrizar de manera segura en Marte.

Un nuevo escudo térmico inflable podría ser la respuesta. Debido a su mayor diámetro, también aumenta la resistencia del aire. La nave espacial puede desacelerar antes y a mayor altitud, y también se calienta menos. El escudo está hecho de fibras sintéticas, que según la NASA son 15 veces más resistentes que el acero y pueden soportar temperaturas de más de 1.600 grados. En la próxima prueba se utilizará un escudo con un diámetro de seis metros. Esto debería ser más grande para una misión a Marte.

¿Te imaginas aterrizar en la luna de Saturno?

Un escudo térmico inflable podría permitir que cargas pesadas aterricen silenciosamente no solo en Marte, sino también en otros cuerpos celestes con atmósfera: los candidatos incluyen la luna Titán de Saturno y Venus.

Usando el escudo térmico, también se podrían transportar masas más grandes de regreso a la Tierra desde la ISS en el futuro. También hay planes para usar esta tecnología para devolver piezas de misiles a la Tierra después del lanzamiento desde una órbita baja para ahorrar costos. SpaceX del multimillonario Elon Musk también se basa en piezas de cohetes reutilizables. Para ello, las etapas del cohete vuelven a ser ralentizadas por el empuje de sus propios motores.

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