junio 18, 2024

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Un telescopio espacial revela anillos de hielo gigante

Un telescopio espacial revela anillos de hielo gigante
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El planeta anillado Urano está rodeado por seis de los 27 planetas conocidos. Imagen tomada por el Telescopio Espacial James Webb el 6 de febrero de 2023. © NASA, ESA, CSA, STScI, J DePasquale (STScI)

El telescopio espacial James Webb está fotografiando el planeta Urano: el ojo agudo en el espacio muestra cosas que nadie ha podido ver antes.

BALTIMORE — Después de que el telescopio espacial James Webb (JWST) capturara el planeta Neptuno en todo su esplendor el año pasado, ahora es el turno del próximo gigante de hielo: Urano. La imagen, publicada por el equipo de JWST, muestra el planeta, incluidos dos diminutos anillos de polvo, que según la NASA solo han sido captados por dos instrumentos hasta ahora: la nave espacial Voyager 2, que sobrevoló Urano en 1986, y el observatorio Keck. Hawai.

Las imágenes de la Voyager 2 de 37 años todavía muestran a Urano como una bola azul verdosa sin otras características; el agudo ojo del telescopio James Webb, por otro lado, muestra más detalles. La imagen recién publicada muestra los numerosos anillos alrededor de Urano, así como características más brillantes en la atmósfera del planeta.

El Telescopio Espacial James Webb toma una imagen detallada de Urano

Entre otras cosas, puedes ver el casquete polar en el polo norte de Urano, donde los investigadores han notado un fenómeno misterioso: parece aparecer cada vez que el polo está expuesto a la luz solar directa en el verano. En otoño vuelven a desaparecer. Los datos de JWST deberían ayudar a la investigación a descifrar este fenómeno.

El gigante de hielo Urano fue capturado con sus anillos por el telescopio espacial James Webb el 6 de febrero de 2023.
El planeta helado Urano con sus anillos fue capturado por el telescopio espacial James Webb el 6 de febrero de 2023. © NASA, ESA, CSA, STScI, J. DePasquale (STScI)

En la foto se pueden ver dos nubes. La investigación plantea la hipótesis de que están relacionados con las tormentas en el gigante de hielo. Además del propio planeta, en la imagen también se pueden ver once de sus trece anillos. Algunos de los anillos parecen tan brillantes y tan juntos que parecen superponerse en un gran anillo. Urano tiene nueve anillos principales, dos de los anillos visibles son diminutos anillos de polvo que fueron detectados por primera vez por el sobrevuelo de la Voyager 2 en 1986.

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Urano tiene un total de 27 lunas conocidas, seis de las cuales (Ariel, Bec, Miranda, Umbriel, Titania y Oberon) se pueden ver en el amplio campo de visión del planeta.

Extraño gigante de hielo Urano en esta imagen JWST

Urano es un planeta único en el sistema solar: gira de lado, a unos 90 grados con respecto al plano de su órbita. Esto crea estaciones extremas en el gigante de hielo: cada polo del planeta está expuesto a la luz solar continua durante varios años, seguido de un número igual de años en completa oscuridad. En total, Urano tarda 84 años en dar una vuelta alrededor del Sol. En la imagen se muestra la hora actual a fines de la primavera en el polo norte de Urano. En 2028, será verano allí, mientras que siempre está oscuro en el polo sur del planeta.

En un comunicado que acompaña a la imagen de Urano, la NASA dijo que la imagen era solo una exposición de 12 minutos del planeta, usando solo dos filtros. “Es solo la punta del iceberg de lo que Webb puede hacer al observar este misterioso planeta”, dijo.

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La astronomía quiere una misión de investigación para el planeta Urano

De hecho, se puede suponer que la agencia espacial estadounidense NASA observará a Urano con más frecuencia; después de todo, el planeta ocupa un lugar destacado en la “lista de deseos de astronomía” de los expertos. Debería visitar Urano con su propia misión espacial en los próximos años, según el deseo unánime de los investigadores. No es de extrañar: Urano parece tener algunos misterios, como descubrió recientemente un equipo de investigación. (factura impaga)